high tides

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-By Lars Bang Larsen.

High Tides is an investigation of the given, physical terrain. But this, in fact, is also how the work removes the ground beneath our feet, namely by replacing the reading of human history by the ineffable presence of geological deposits.

A central element of the installation is the result of a geotechnical drilling that Irijalba undertook on the parking lot of the former weapon factory of Astra, one of the urban centres of Urdaibai. The drilling produced, to begin with, a thin layer of asphalt that makes for a top or a cap of the drilling, and perhaps can be said to designate the human presence as a surface phenomenon on the Earth. After the asphalt, other traces of construction were traversed, and later on—deeper down—limestone, until the drill hit Marga, a type of sedimentary rock, 17 metres into the ground.
The tubes of mud and rock extracted from the ground have a certain cinematic quality that disagree with the sedentary notion of the ‘deposit’: these sausages of matter make geology palpable as a flow that displaces anthropocentric time. It is as if they are film reels that can give back the dramatic movement to the terrain that the human perception otherwise only sees as static and superficially changing [with the seasons, the observable growth of trees and vegetation, etc.].

High Tides is a work that is sceptical to human culture and hence to itself as art. In this sense the beholder may perceive the reality of the work as a boundary to the human: it is not certain what we are looking at. Michel Foucault defines aesthetic experience as the transformation of one’s self by means of one’s own knowledge. In this sense we don’t have objects of knowledge; instead knowledge is always instrumental, a self-reflexive technology and a means to a kind of subjective perfection that can never be possessed by the subject. This is what art knows about knowledge, and knowledge proper is what art can never become.

In High Tides, art dissolves knowledge in a radical and ideal beyond-self—in the non-human condition of geology. This spells the return to the problematic of the sublime, understood in its original sense as nature’s violent forces and infinite dimensions that dwarf human reason and imagination. But in Irijalba’s case it is a sublime that first of all isn’t recognisable as the Erhabene [as Kant put it], as spiritualised loftiness. Instead, its formlessness is quite literally that of the mud beneath our feet, on which Irijalba insists as “an undefined element.” Secondly, Irijalba’s geological sublime doesn’t flatter human reason in the way of the Kantian sublime. It is rather a cosmic sublime in which we can lose ourselves.

According to the theorists our present historical epoch privileges space over time. This happens in the way that “space organises time in network society” (Castells), through the simultaneity and instantaneity of electronic media [McLuhan], or through the dominance of the spatial logic of the database [Manovich]. This subordination of time to space produces a “space of flows” that displaces the familiar “space of places”; moreover [still according to Castells] this condition produces a “timeless time” that erodes cyclical time as well as the industrial clock. Interestingly, in High Tides we encounter another space of flows, but here it is not a question of flows of bits and digitised information, but of geological flows—magma, lava, minerals.

Now what does this meeting of flows signify, as staged by the work? We can take note of the fact that there are many implicit references to Basque history in High Tides: the proximity to the traumatic site of Gernika; Urdaibai as a UNESCO biosphere reserve [and hence a kind of primal Euskadi]; a Franco era project to convert Urdaibai into a leisure area that Irijalba mentions in his research; and the place of the installation of High Tides, namely and old Republican school now used for community meetings and parties. In the installation, an aluminium cast represents the territory in the form of a model reminiscent of a chrome-plated paper map.

But the status of these historical referents is ambiguous. You could argue that they, by geological implication, are dryly deconstructed as identitarian referents. The soil and the minerals are singular to the site, but unspecific to any cultural construction. The notional materialisation of the essence—the marga, the bedrock—is in fact indifferent to the culture that rests upon it. All the metaphors of rootedness and continuity with which cultural belonging and identity are conventionally constructed [the heartland, the soul of the nation, and so on] are insufficient to get to grips with culture as a phenomenon that plays out on the surface of time. Hence the drillings are not physical manifestations of the metaphor of depth, but instead the deconstruction of this metaphor into a quite different narrative, a different movement and evolution—again, a kind of cinema, if you will.

The works that gave the title to High Tides are two photographs from the parking lot where the drilling was made, each depicting a large, thin tongue of concrete that looks like a frozen wave, and joins asphalt, mud and rock as significant states of matter in the work. Unlike human built space, the unformed flows of biomass, lava, minerals and debris are outside of the human scale and measure of time. Irijalba writes that “The project relies on natural and artificial processes for a parallel analysis of geological and social structures of development. For instance: how a process of sedimentation or mineral crystallisation can visually embody processes of maturation, evolution and social cohesion.” In this endeavour he echoes theorists such as Manuel de Landa who also allow geological, organic, as well as micro-biological, linguistic and economic materials to have their say in the tracing of human history, along with the energies and intensities—pressures, temperatures—that work upon them and re-organise them. Thus de Landa sees the creation of cities—“urban morphogenesis,” as he calls it—as forms of self-organisation in which political and economic factors are dependant on “the intensification of non-human energy.” Accordingly, social evolution is just another form that the self-organisation of energy and flows may take:

…in a nonlinear world in which the same basic processes of self-organization take place in the mineral, organic, and cultural spheres, perhaps rocks hold some of the keys to understanding sedimentary humanity, igneous humanity, and all their mixtures.

Similarly, in High Tides we are given the chance to extract some of the secrets of the rocks and various states of matter. If contemporary culture negates duration and break down the rhythms associated with tradition and with life cycles, geology returns as a counter-narrative; as another space of flows that is open to becomings through velocities and materialisations that open up space and time again, and frees them up as distinct and complementary phenomena that may re-define human existence on the inside of the cosmos that is our historical space.


The World is full and does not contain us.
[Saint Jerome.]

One must go back some three centuries to the geological discovery of deep time, of the actual depth of our planet, at the end of the 17th century, to pinpoint the origins of a change of paradigm that transformed the historical perspective of 6000 years to 4500 million years. That sudden expansion of history constituted our physical confrontation with the mass of time. The discovery of time, matter led to the birth of the relative, placing now, dimension and scale in relation with one another.

This investigation focuses on a territory located in the Basque Country, Urdaibai, which was declared a Biosphere Reserve in 1984, an event that stands as a break, a change of perspective for a specific geographical domain. A fine surface of change in history, not in political or social but in geographical terms, a measurement of time where all interventions on a human scale are blurred and become, for the time being, surface.

The experience of that relief, time turned relief, places the temporal delimitations of geology, such as the Holocene , in relation with the Anthropocene , alongside contemporary time stretches closer to our scale that encompass living experiences, seasons, urban planning and politics.
The project relies on natural and artificial processes for a parallel analysis of geological and social structures of development. For instance: how a process of sedimentation or mineral crystallisation can visually embody processes of maturation, evolution and social cohesion. Or conversely: how a volcanic composition with its characteristic effervescent cavernous formations that have developed rapidly over time [rapid crystallisation] can suggest similarities on a formal plane with, say, a revolution.

The title High Tides points to this relation between times, to the minimal but constant intervention of now, of the present and its representation. To intervals such as the lunar cycle or tides, which more or less imperceptibly influence an existing medium depending on the perspective one has toward what is unfolding.

High Tides is about the relativision of structures and processes of evolution. States of matter are only partly solid or liquid, or prove to be generalisations about more complex states. The anthropocentric in its relation to territory suffers from a similar lack of perspective, or from what Virilio calls grey ecology.

Both the 17th century break and that of 1984 are notches in a space-time continuum of objective reality, and their connotations, be they positive or negative, will depend upon the readings or interventions that are made in relation to them. Here we are handling the gap between both moments, from the entry of a new agent into the layer dynamics until this actor, ourselves, becomes aware for itself, as stratum and as critical space.

Substance is what it is and accident what takes place. Whether it is a strata cut or an apple falling, the accident lets us know its substance, it unveils its qualities in relation with the time line. Something similar happens with us as accidents, as active agents that represent the beginning of a stratum with its own consciousness. In Urdaibai there is a possibility [though not the concrete fact] of human action as a constructive agent that is perhaps not additive, but subtractive or fluctuating like the tides; but it is, above all, self-aware.

“Exoticism is everything that is other”, said Victor Segalen. That other is simply beneath, it is the endotic. Tropical Euskadi is underneath; the place where our feet stand is at once volcano, reef, and submarine valley. What a new entry into this stratigraphic construction contains, as it is now, is the precise quality of not yet having been written.

Carlos Irijalba. Urdaibai. 2012


-Por Lars Bang Larsen.

High tides es el estudio de un terreno físico dado. Pero, en realidad, también estudia cómo la obra nos quita el terreno que hay bajo nuestros pies, sustituyendo la lectura de la historia del hombre por la inefable presencia de los depósitos geológicos.

Un elemento clave de la instalación es el resultado de una perforación geotécnica realizada por Irijalba en el aparcamiento de la antigua fábrica de armas Astra, en un municipio de Urdaibai. La perforación produjo, en primer lugar, una fina capa de asfalto que hace las veces de tapa para las perforación y, quizás, se pueda decir que representa la presencia del hombre como un fenómeno de superficie en la Tierra. Después del asfalto, se atravesaron otras fases de construcción y, más tarde—más profundo—se alcanzó la piedra caliza, hasta que la taladradora chocó contra la marga, un tipo de roca sedimentaria, a 17 metros bajo tierra.

Los tubos de lodo y roca extraídos del suelo tienen cierta cualidad cinemática que no encaja con la noción sedentaria de “depósito”: estas salchichas de materia hacen que la geología sea palpable como un flujo que desplaza al tiempo antropocéntrico. Es como si fueran rollos de película que pueden devolver el movimiento dramático a un terreno que, de otro modo, el ojo humano sólo vería como algo estático y con cambios superficiales [las estaciones, el crecimiento visible de los árboles y las plantas, etc.].

High Tides es una obra escéptica con la cultura humana y, por lo tanto, consigo misma como arte. En este sentido, el observador puede percibir la realidad de la obra como una frontera para el ser humano: no está claro a qué estamos mirando. Michel Foucault define la experiencia estética como la transformación de uno mismo por medio del propio conocimiento. En este sentido, no tenemos objetos de conocimiento; el conocimiento es en cambio siempre instrumental, una tecnología auto-reflexiva y un medio hacia un tipo de perfección subjetiva que el sujeto nunca puede poseer. Esto es lo que el arte sabe sobre el conocimiento y conocimiento es aquello en lo que el arte nunca puede convertirse.

En High Tides, el arte disuelve el conocimiento más allá de si mismo de forma radical e ideal—en la condición no-humana de la geología. Esto significa la vuelta a la problemática de lo sublime, entendido en su sentido original, como las fuerzas violentas de la naturaleza y sus dimensiones infinitas, que empequeñecen la razón y la imaginación humanas. Pero en el caso de Irijalba es un sublime que, ante todo, no es reconocible como el Erhabene [como dijo Kant], como una nobleza de espíritu. Por el contrario, su amorfidad es literalmente la del lodo que hay bajo nuestros pies, que Irijalba insiste en calificar de “elemento indefinido”. En segundo lugar, el sublime geológico de Irijalba no adula la razón humana al modo del sublime de Kant. Es, más bien, un sublime cósmico en el que nos podemos perder.

Según los teóricos, la época histórica presente prioriza el espacio sobre el tiempo. Esto se debe a que el “espacio organiza el tiempo en una sociedad en red” [Castells], mediante la simultaneidad e instantaneidad de los medios electrónicos [McLuhan], o mediante la dominancia de la lógica espacial de las bases de datos [Manovich]. Esta subordinación del tiempo al espacio produce un “espacio de flujos” que desplaza al habitual “espacio de lugares”. Además, [también según Castells] esta condición produce un “tiempo atemporal” que erosiona el cíclicamente tiempo como lo hace el reloj industrial. Curiosamente, en High Tides encontramos otro espacio de flujos, de bits e información digital, pero flujos geológicos en este caso—magma, lava y minerales.
¿Entonces qué significa esta conjunción de flujos planteada en la obra? Cabe destacar que en High Tides hay muchas referencias implícitas a la historia vasca: la proximidad con el traumático emplazamiento de Gernika; Urdaibai, como reserva de la biosfera de la UNESCO [y, por lo tanto, un tipo de Euskadi primaria]; un proyecto de la época de Franco para convertir Urdaibai en una zona de ocio que Irijalba menciona en su investigación; y el lugar de la instalación de High Tides, una antigua escuela republicana que ahora se utiliza para las reuniones y fiestas municipales. En la instalación, una pieza de aluminio representa el territorio y recuerda a un mapa de papel de plata.

Pero el estatus de estos referentes históricos es ambiguo. Uno podría argumentar que, por implicaciones geológicas, son lacónicamente deconstruidos como referentes identitarios. El suelo y los minerales son característicos del lugar, pero no corresponden específicamente a ninguna construcción cultural. La hipotética materialización de la esencia—la marga, el lecho rocoso—es en realidad indiferente a la cultura que reposa sobre ella. Todas las metáforas sobre las raíces y la continuidad que habitualmente construyen la pertenencia cultural y la identidad [el corazón, sentimiento territorial…] no bastan para asimilar la cultura como fenómeno que se desarrolla en la superficie del tiempo. Por lo tanto, las perforaciones no son manifestaciones físicas de la metáfora de la profundidad, sino la deconstrucción de esta metáfora en una narrativa bastante diferente, un movimiento y evolución diferentes—una vez más, una especie de relato cinematográfico, si se quiere.

Las obras que dieron título a High Tides son dos fotografías del aparcamiento donde se hizo la perforación. Cada una muestra una larga y fina lengua de hormigón que asemeja una ola congelada y se une al asfalto, el lodo y la roca como estados de la materia destacables en la obra. A diferencia del espacio construido por el hombre, los flujos informes de la biomasa, la lava, los minerales y los escombros quedan fuera de la escala humana y la medición del tiempo. Irijalba escribe que “El proyecto se basa en procesos naturales y artificiales para un analizar en paralelo estructuras de desarrollo geológicas y sociales del desarrollo. Por ejemplo: cómo un proceso de sedimentación o cristalización mineral puede dar cuerpo visual a procesos de maduración, evolución y cohesión social”. A estos efectos, se hace eco de teóricos como Manuel de Landa, que mantienen que los materiales geológicos, orgánicos, micro-biológicos, lingüísticos y económicos tienen algo que decir en el desarrollo de la historia del hombre, junto con las energías e intensidades—presión, temperaturas—que los reorganizan. Por lo tanto, de Landa ve la creación de las ciudades—“morfogénesis urbanas”, como él las llama— como formas de auto-organización en las que los factores políticos y económicos dependen de “la intensificación de la energía no-humana”. Por consiguiente, la evolución social es sólo otra forma que la auto-organización de la energía y los flujos puede adoptar:

…en un mundo no-lineal donde se desarrollan los mismos procesos básicos de auto-organización en las esferas minerales, orgánicas y culturales, puede que las rocas tengan algunas de las claves para comprender la humanidad sedimentaria, la humanidad ígnea, y todas sus mezclas.”
Del mismo modo, en High Tides se nos brinda la oportunidad de extraer algunos de los secretos de las rocas y los diferentes estados de la materia. Si la cultura contemporánea niega la duración y rompe los ritmos asociados a los ciclos vitales, la geología vuelve como una contra-narrativa; como otro espacio de flujos abierto al devenir mediante velocidades y materializaciones que vuelven a abrir el espacio y el tiempo, liberándolos como fenómenos distintos y complementarios que pueden redefinir la existencia humana en el cosmos, que es nuestro espacio histórico.


El Mundo ya está lleno y no nos contiene. [San Jerónimo.]

Hay que retroceder unos tres siglos al descubrimiento geológico del tiempo profundo, del propio espesor de nuestro planeta, a finales del siglo XVII, para dar cuenta de un cambio de paradigma, el cambio de perspectiva histórica de 6.000 años a 4.500 millones de años. Aquella brusca ampliación de la historia supuso nuestra confrontación física con la masa del tiempo. Ese descubrimiento del tiempo materia supone el nacimiento de lo relativo, la puesta en relación del ahora, la dimensión y la escala.

Esta investigación se centra en el territorio de Urdaibai en el País Vasco, declarado Reserva de la Biosfera en 1984, circunstancia que muestra un corte, un cambio de perspectiva frente a un territorio concreto. Una fina superficie de cambio respecto a la historia, no política ni social, sino geológica, una medida de tiempo donde toda intervención de escala humana se desdibuja y se convierte, por ahora, en superficie.

La experiencia de ese tiempo hecho relieve, pone acotaciones temporales propias de la geología, como el Holoceno , en relación con el Antropoceno , junto a lapsos temporales contemporáneos más próximos a nuestra escala como son los lapsos vitales, estacionales, urbanísticos o políticos.
El proyecto se basa en procesos naturales y artificiales para analizar en paralelo estructuras de desarrollo geológicas y sociales. Por ejemplo: cómo un proceso de sedimentación o cristalización mineral puede dar cuerpo visual a procesos de maduración, evolución y cohesión social. O por el contrario: cómo una composición volcánica con sus características formaciones cavernosas y efervescentes de corto desarrollo en el tiempo [cristalización rápida] puede plantear similitudes a nivel formal, por ejemplo, con una revolución.

El título High Tides [Pleamares] da cuenta de esa relación entre tiempos, de esa intervención mínima pero constante del ahora, de lo presente y su representación. Lapsos como el ciclo lunar o las mareas, que influyen sobre un medio existente de forma más o menos imperceptible dependiendo de la perspectiva que se tenga sobre aquella circunstancia.
High Tides supone la relativización de estructuras y procesos de evolución. Los estados de la materia sólida o liquida lo son sólo en parte, o resultan generalizaciones sobre estados más complejos. Lo antropocéntrico en relación con el territorio sufre una falta de perspectiva similar, o lo que Virilio llama ecología gris.

Tanto el corte del Siglo XVII como el de 1984 son muescas en un continuo espacio-tiempo de realidad objetiva, y las connotaciones de los mismos, sean éstas positivas o negativas, dependerán de las lecturas e intervenciones que sobre ellos se hagan. Aquí se maneja la horquilla entre ambos momentos, desde la entrada de un nuevo agente en la dinámica de capas hasta que ese agente, nosotros, tomamos consciencia propia, como estrato y como espacio crítico.
La sustancia es lo que es y el accidente lo que acontece. Ya sea el corte de un estrato o la caída de una manzana, el accidente nos da a conocer su sustancia, nos desvela sus cualidades en relación a la línea de tiempo. Algo parecido sucede con nosotros en tanto accidentes, como agentes activos que suponen el comienzo de un estrato con consciencia propia. En Urdaibai se da una posibilidad [que no un hecho] de la acción humana como un agente constructivo, tal vez no aditivo, sino sustractivo o fluctuante como las mareas, pero sobre todo, autoconsciente.
“El exotismo es todo aquello que es otro” decía Victor Segalen. Ese otro está simplemente debajo, es lo endótico. La Euskadi tropical está debajo, el lugar donde están nuestros pies es volcán, arrecife y valle submarino al mismo tiempo. Una nueva entrada en esa construcción estratigráfica, la del ahora, contiene precisamente la cualidad de no estar escrita todavía.

Carlos Irijalba. Urdaibai. 2012